¿Qué son los modal verbs y cómo usarlos?

Publicado por Equipo de British Council on 18/05/2019 08:00:00 PM

Aunque la gramática inglesa parece sencilla, hay algunos contenidos que pueden complicarnos la vida a medida que aprendemos el idioma, especialmente cuando se trata de los modal verbs.

¿Por qué los modal verbs pueden arruinar una tarde de estudios? Porque son capaces de cambiar el sentido completo de una oración; de hecho, estas formas verbales expresan demasiadas cosas y de allí viene la complicación: un modal verb puede expresar habilidad, necesidad, condición o "modalidad" (sí, ¡ideas complejas!).

Las características de los modal verbs

El modal verb por sí solo tiene un significado incompleto, por lo que necesita de un segundo verbo en infinitivo (sin el "to"). Por ejemplo, el modal verb "Can" (poder) necesita de un segundo verbo para darle sentido a la oración, como “I can swim” (yo puedo nadar).

Por otra parte, la forma negativa o interrogativa de un modal verb no precisa de un auxiliar, ya que el verbo en cuestión es usado para esos fines (I can't swim/Can you swim?)

Ejemplos de modal verbs 

Hagamos ahora un breve repaso de los modal verbs más usados y en qué contextos se emplean. 

Can

Expresa habilidad o posibilidad y en español los traducimos como “poder”. Por ejemplo, la oración “I can speak English” tiene la idea de que tenemos la habilidad de hablar inglés. 

Could

Es la forma pasada de “can”, pero también se usa para preguntar con un tono de formalidad (particularmente hacer solicitudes a quien nos escucha). Un ejemplo puede ser, “Could you open the door, please?” (¿Pudieras abrir la puerta, por favor?).

Will

Es más conocido por expresar el futuro en inglés, pero también se usa para expresar una decisión hecha en el momento en que se habla o la intención de hacer algo. Por ejemplo, la oración “I won't go with you because I have a lot of work” (No iré contigo porque tengo mucho trabajo que hacer) tiene la idea de una decisión hecha en ese momento.  

En otras oraciones, “will” puede tener el sentido de pedir un favor o una información, como la pregunta, "Will you cover my expenses?" (¿podrás cubrir mis gastos?).

Might

Este verbo es usado para dar sugerencias y posibilidades y también se usa para peticiones y ofrecimientos. La oración “My sister might come home for my birthday” (mi hermana pudiera venir a casa para mi cumpleaños) tiene implícita la idea de una posibilidad.

Should 

Este verbo que se traduce al español como “deber” tiene la idea de una obligación o recomendación, como la oración “You should take your medicine” (deberías tomar tu medicina). 

Otros modal verbs son: 

  • May
  • Ought to
  • Shall
  • Must

¿Cómo aprenderlos?

La buena noticia es que existen diversos recursos para aprender con exactitud su uso y no expresarnos erróneamente. En Internet hay una buena cantidad de prácticas, apps, juegos multimedia, ejercicios (orales y escritos) y otros recursos para que después los podamos usar con naturalidad. 

Usar los modal verbs en el aula de clases, en las redes sociales o con los amigos será un paso importante para aumentar la fluidez en el idioma.

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